Una luna muy ‘hot’

Loki Patera desde la Tierra. Foto UC Berkeley

Loki Patera desde la Tierra. Foto UC Berkeley

La Tierra está apagada en comparación con Io. Esta luna de Júpiter es el cuerpo del Sistema Solar más activo en vulcanismo, sugiere un estudio que se basó en imágenes de la emisión termal de ese satélite.

Con la óptica adaptativa cercana al infrarrojo de dos potentes telescopios, el Keck II de 10 metros y el Gemini Norte de 8, situados ambos en el dormido volcán Maunakea en Hawai, astrónomos rastrearon 48 puntos volcánicos calientes en la superficie, por 29 meses.

Sin esa óptica, que logra remover la atmósfera difuminada entregando una imagen nítida, Io es una bola difusa. La óptica adaptativa separa rasgos solo unos cientos de kilómetros aparte en el diámetro de 3600 kilómetros de Io.

Una noche cualquiera, pudimos ver media docena de puntos calientes distintos”, dijo en un informe de prensa Katherine de Kleer, de UC Berkeley, quien condujo las observaciones.

De los cientos de volcanes activos, pudimos rastrear los 50 más potentes en los últimos años”.

Ella, junto a Imke de Pater, profesora de astronomía, observó el calor emanado de erupciones activas así como los flujos de lava enfriándose logrando determinar la temperatura y la fuerza de cada erupción. En algunos casos el rastreo fue por años.

Algunas de las erupciones parecieron progresar en la superficie, como si una activara otra a 500 kilómetros.

Mientras reta la imaginación idearse un mecanismo que pudiera operar a distancias de 500 kilómetros, el vulcanismo de Io es más extremo que el que tenemos en la Tierra y continúa sorprendiéndonos y turbándonos”, dijo de Kleer.

El hallazgo será publicado en el journal Icarus.

El intenso vulcanismo de esta luna es alimentado por el el calentamiento de marea, que proviene de la fricción generada en el interior de Io por los cambios en el jalón gravitacional de Júpiter durante la órbita del satélite.

Los modelos sugieren que la mayoría del vulcanismo debería emitirse cerca a los polos o el ecuador, pero eso no fue lo que se vio: en esas 100 noches observaron un número sorprendente de erupciones cortas pero intensas que aparecían de repente y cedían en cuestión de días, en latitudes más altas de la mayoría de las erupciones típicas.

Un objetivo muy interesante fue Loki Patera, el volcán más poderoso y persistente, que brilla por más de un factor de 10 cada 1-2 años. Una patera es un cráter irregular, usualmente volcánico.

Para algunos científicos, Loki Patera es un lago masivo de lava.

Otro volcán, Kurdalagon Patera, produjo erupciones dos veces en la primavera de 2015, coincidiendo con el brillo de una nube amplia de material neutro que orbita al gran planeta.

Las 10 noticias científicas de la semana

Sitio del hallazgo de los artefactos en Argentina que dan otra fecha acerca de la llegada de los humanos. Foto Politis et al

Sitio del hallazgo de los artefactos. Foto Politis et al

 

1. Los suramericanos más viejos

Artefactos de origen humanos hallados en un sitio arqueológico en Argentina sugieren que allí ya estaba su presencia hace 14 000 años más o menos, mucho antes que la cultura Clovis que se creía fue la primera hace unos 13 000 años. En el lugar, Arroyo Seco 2, encontraron además huesos de mamíferos ya extinguidos. El estudio aparecido en Plos One enreda más la pita sobre el origen del hombre americano, porque las fechas varían con frecuencia.

2. El mundo quiere descansar

Una encuesta con más de 18 000 personas en 134 países, dirigida por investigadores de Durham University, reveló que 68%desearía poder descansar más, frente a un 10% que dijo que necesita menos descanso. Aquellos que piden más descanso puntuaron menos en términos de bienestar y mientras que los segundos puntuaron dos veces más alto. Para 58% la actividad que más les descansa es la lectura, frente a 53,1% de estar en un ambiente natural.

3. Con el enemigo en la boca

Si usted tiene más de 8 amalgamas en su boca, que contienen mercurio, tiene un mayor riesgo de que actúe sobre su salud, porque tendría 150% más en su sangre que aquel que no tiene ninguna calza, sugiere un estudio en Ecotoxicology and Environmental Safety. En Estados Unidos, por ejemplo, 25% de las personas tienen 11 o más amalgamas. Los pacientes deberían recibir información sobre esos procedimientos.

4. Brazos estelares

Astrónomos detectaron brazos espirales alrededor de la joven estrella Elias 2-27 (se formó hace solo un millón de años), siendo la primera vez que se detectan dentro del disco de polvo y gas que rodea las estrellas nacientes. Esos brazos sugieren puntos donde se estarían formando planetas, lo que permitirá conocer más de ese proceso. Las espirales están a entre 100 y 300 unidades astronómicas de la estrella (una unidad es la distancia Sol-Tierra o 150 millones de kilómetros). El disco El estudio apareció en Science

5. Perros sociables

La capacidad social de los perros depende de genes que también parecen influenciar el comportamiento humano según un estudio en Scientific Reports. Investigadores hallaron una relación entre cinco genes distintos y la capacidad de los perros de interactuar con los humanos. Y cuatro de estos presentan similitudes con ciertas condiciones en los humanos.

6. Así no nacimos

Una nueva hipótesis surgió sobre el origen de la vida. La más aceptada a hoy sugiere que moléculas de ARN evolucionaron para crear proteínas de ADN. La nueva investigación publicada en Angewandte Chemie dice que ARN y ADN se desarrollaron de manera simultánea hace cerca de 4000 millones de años. Un tema con muchos vacíos todavía.

7. Los chorros de Europa

El telescopio espacial Hubble detectó chorros de agua que se elevan al menos 200 kilómetros sobre la superficie de esa luna de Júpiter, que es algo más pequeña que la nuestra. Reveló la Nasa. Debajo de la superficie de ese satélite, que muestra un sinnúmero de fisuras, hay un océano que lo rodea. El hallazgo hace más interesante una misión, que la agencia espacial está planeando hace algún tiempo.

8. Cof, cof, cof

Sí, 92% de la población del planeta vive en sitios donde la concentración de material particulado de 2,5 micrómetros es nociva para la salud, lo que explica los 3 millones de personas que cada año mueren por esa causa, a las que se suman otros 3 millones por contaminación del aire en interiores, de acuerdo con estudio revelado por la Organización Mundial de la Salud.

9. No más sarampión

La Organización Mundial de la Salud, junto a la Panamericana, confirmaron que el sarampión fue erradicado del continente americano, siendo la primera región del planeta libre de esa enfermedad, en ocasiones incapacitante y letal. Es la quinta enfermedad erradicada en la región, muestra de que los programas internacionales de vacunación son efectivos cuando hay voluntad gubernamental.

10. Adiós, Rosetta

Luego de 12 años de misión, durante la cual recorrió casi 8000 millones de kilómetros, los dos últimos siguiendo de cerca al cometa 67P/Churmuyov-Gerasimenko, al cual envió una sonda Philae, que murió pronto, Rosetta fue estrellada el viernes 30 contra la superficie de ese cuerpo al irse agotando la posibilidad de cargar sus batería por el alejamiento continuo del Sol. Una misión que permitió conocer, por ejemplo, que el cometa tiene agua diferente a la de la Tierra. Fue una misión de la ESA, Agencia Espacial de Europa.

Makemake tiene una ‘hija’

Makemake con su luna (señalada por la flecha). Foto Hubble

Makemake con su luna (señalada por la flecha). Foto Hubble

En las afueras del Sistema Solar, más allá de Plutón reside otro planeta enano, Makemake, descubierto en 2005 y bautizado en honor a una deidad de la gente de la Isla de Pascua.

En esa región del cinturón de Kuiper, astrónomos acaban de detectar la presencia de una luna alrededor de aquel planeta menor, un satélite de solo 160 kilómetros de diámetro, frente a los 1.400 de Makemake.

Se trata de un cuerpo oscuro, unas 1.300 veces más tenue que el planeta enano.

El cinturón es una zona repleta de restos de material congelado de la formación del Sistema Solar hace cerca de 4.500 millones de años. Algunos de los cuerpos allí tienen satélites, pero este es el primero alrededor de de Makemake, uno de los 5 planetas enanos reconocidos por la Unión Astronómica Internacional.

La luna fue detectada en abril del año pasado con una cámara del telescopio Hubble especial para detectar objetos tenues cerca a otros brillantes. El hallazgo fue anunciada en una circular de Planetas Menores (Minor Planet).

El satélite está inmerso en el brillo de Makemake, que aunque tenue debido a la lejanía del Sol, al cual orbita cada 308 años nuestros dificulta su visibilidad.

Makemake tiene su mayor acercamiento al Sol a unas 38 veces la distancia Tierra-Sol.

El descubrimiento de una luna. Calculando su órbita se puede calcular la masa del sistema y tener pistas sobre su evolución.

Además se podrán hacer comparaciones con Plutón y determinar si tienen composición similar.

Con nuevas observaciones se precisará su órbita, que si es circular sería de unos 12 días.

Al determinar la forma de la órbita permitirá resolver el origen de la luna. Una órbita circular estrecha significa que fue producto de la colisión entre Makemake y otro objeto. Si es elongada, podría ser un objeto capturado por el planeta enano. Cualquiera de las dos posibilidades debió ocurrir hace miles de millones de años.

Hallan ‘grafitis’ en una luna de Saturno

Con nitidez se ven las líneas rojas sobre Tetis. Cortesía Nasa

Hay una luna pintada. Pintada con inexplicados grafitis. Tetis, en Saturno.

Eso revelan unas imágenes de la nave Cassini que hace años estudia el planeta y sus numerosas y llamativas lunas.

Se trata de arcos rojos, líneas curvas sobre la superficie, uno de los rasgos más inusuales reportados por la sonda.

Las imágenes han sido resaltadas mediante filtros verde, infrarrojo y ultravioleta, que subrayan las diferencias de color a lo largo de la superficie de la luna en longitudes de onda no visibles para el ojo humano.

Algunos arcos fueron vistos débilmente por observaciones iniciales de Cassini, pero en abril pasado se obtuvieron otras, las primeras en mostrar extensas áreas norteñas de Tetis bajo condiciones requeridas de iluminación para ver los arcos con claridad.

A medida que el sistema de Saturno se movía al verano en su hemisferio norte en los años recientes, las latitudes septentrionales se han iluminado mejor. Por eso los arcos se han hecho claros por primera vez.

“Resaltaban cuando vimos las nuevas imágenes”, expresó Paul Schenk. Científico d ella misión. “Es sorprendente cómo son de extensos”.

Su origen así como su color rojizo es un misterio. Parecen rayas sobre la superficie. Desde hielo con impurezas hasta fracturas en la superficie han aparecido como posibles explicaciones, pero no pasan de especulaciones.

Salvo unos pequeños cráteres en la luna Dione, los rasgos teñidos de rojo son raros en otras lunas de Saturno. Algunos se presentan sobre la superficie geológicamente joven de Europa.

“Los arcos deben ser jóvenes porque cruzan sobre rasgos más antiguos como cráteres de impacto, pero no sabemos su edad en años”, según Paul Helfenstein, otro científico que ayudó a planear las observaciones.

Si se trata de una tintura del suelo helado, la exposición al ambiente espacial puede borrarlos en un tiempo relativamente corto.

Tetis es el quinto satélite en tamaño de Saturno, con un diámetro de 1.060 kilómetros, situado a unos 294.000kilómetros del planeta.

El equipo de la misión planea una observación más detenida de los grafitis, en resolución más alta, a finales de año.

Hallan otro agujero negro hacia el centro de la galaxia

Hacia el centro de nuestra Vía Láctea yace un objeto no visto antes: otro agujero negro, detectado hace pocos días por el satélite Switf de la Nasa.

La sonda detectó un aumento de energía en forma de rayos X de una fuente en dirección al centro de la galaxia, situada entre las constelaciones Escorpión y Sagitario.

La explosión fue producida por un objeto estrambótico poco conocido, una nova de rayos X, anuncio de la existencia de un agujero negro de masa desconocida.

“Las novas brillantes de rayos X son tan escasas que son un evento que sucede una vez en una misión y esta es la primera que ve el Switf”, dijo Neil Gehrels, principal investigador de la misión en el Centro Goddard. “Es algo que habíamos estado esperando”.

Una nova de rayos X es una fuente de corta duración de rayos X que aparece de repente, alcanza su pico de emisión en unos días y luego se desvanece por meses. El estallido surge cuando un torrente de gas repentinamente se dirige hacia uno de los objetos más compactos, una estrella de neutrones o un agujero negro.

El aumento rápido de brillo en la fuente activó el telescopio de estallidos del Swift dos veces en la mañana del 16 de septiembre y una vez más al día siguiente.

La nova fue denominada Switf J1745-26 por las coordenadas en el cielo. Está situada a pocos grados del centro de la galaxia hacia la constelación Sagitario. Y aunque no se estableció la distancia exacta, los científicos creen que está a entre 20.000 y 30.000 años luz en la parte interna de la Vía Láctea.

La nova lanzó un pico en de rayos X con energías sobre los 10.000 electronvoltios o varias miles de veces la de la luz visible, el 18 de septiembre, cuando alcanzó una intensidad semejante a la de la Nebulosa del Cangrejo, un remanente de una supernova que sirve como calibrador para los observatorios de altas energías y es considerada una de las fuentes más brillantes más allá del Sistema Solar a esas energías.

“El patrón que estamos viendo se observa en las novas de rayos X en las que el objeto central es un agujero negro. Una vez esos rayos se debiliten esperamos medir su masa y confirmar el estatus de agujero negro”, dijo el astrofísico Boris Sbarufatti, del Observatorio Brera en Italia, quien trabaja con el equipo del Swift.

Dibujo de la nova y el agujero negro, cortesía Nasa

Teletransportan un fotón a 150 kilómetros

La repetida escena de la serie Viaje a las Estrellas (Star Trek), uno de los personajes que se sitúa en el centro de una cámara y comienza a desaparecer para aparecer en otro lugar, es realidad ahora… a escala de fotones.

Y aunque no se crea, se han roto varios récords. Por ejemplo, hace solo dos semanas se anunció un experimento chino en el cual físicos teleportaron (teletransportaron) fotones a una distancia de casi 100 kilómetros, muchísimo más que lo que se había logrado hasta entonces.

Pero a fines de esta semana, un grupo europeo quebró la marca china, teletransportando fotones entre las islas Canarias de Tenerife y La Palma a una distancia de 150 kilómetros.

La próxima meta, según los grupos, será enviar el fotón a un satélite. La tecnología para lograrlo está madura.

El experimento en Canarias no fue sencillo. En circunstancias ordinarias, la información cuántica que los fotones portan no puede sobrevivir su paso por la atmósfera. Simplemente se pierden.

De hecho, el grupo europeo dijo que el tiempo inusualmente malo incluyendo viento, cambios rápidos de temperatura e incluso tormentas de arena afectaron el experimento. “Estas condiciones severas retrasaron nuestro experimento casi un año”, según Anton Zeilinger, del Institute for Quantum Optics and Quantum Information en Viena.

Si se envía un fotó a un satélite el tiempo no incidiría tanto pues habría menos para atravesar si se disparan los fotones hacia arriba.

Para lograr la nueva marca, Zeilinger y colegas perfeccionaron varias técnicas para reducir el ruido, que de otra manera hubiera cubierto la señal cuántica.

Por ejemplo, lograr la sincronziación de relojes en ambas islas para saber el momento exacto en que llega el fotón disparado. Se logró una sincronización con solo 3 nanosegundos de desviación.

El resultado establece una interesante competencia entre el este y el oeste. Los experimentos prueban que sí se puede intentar la teleportación a un satélite en órbita. Como la teletransportación es la base de una comunicación casi perfectamente segura, el premio es una red de comunicaciones global que no puede ser hackeada en principio.

¿Quién ganará?

Sume 10: van 565 exoplanetas detectados

Que habrá por allá, nadie lo sabe aunque se sospecha que quizás sean mundos muertos pero repletos de misterios.

Con el descubrimiento de 10 nuevos exoplanetas por el satélite europeo CoRoT asciende a 565 el número de planetas encontrados en distintas estrellas de la galaxia.

Se trata de 10 Júpiter calientes, un planeta algo más pequeño que Saturno y un sistema con dos objetos tipo Neptuno. Es decir: no habría vida en ninguno de ellos dado el tamaño solo.

Pero este zoológico de planetas no deja de ser interesante. “Aún desde los primeros días de la astronomía de exoplanetas, hemos sido sorprendidos por la variedad de planetas descubiertos: gigantes gaseosos más grandes que Júpiter y pequeños cuerpos rocosos, algunos con masas comparables a la Tierra”, anotó Malcolm Fridlund, científico del proyecto en la Agencia Espacial Europea.

Se conocen por ejemplo 70 sistemas con múltiples planetas.

Los nuevos planetas tienen una densidad que va de un valor similar al de Saturno, el menos denso del Sistema Solar, a la alta densidad de Marte.

Las estrellas que los albergan también son diversas: desde una estrella de casi 10.000 millones de años, el doble de la edad de nuestro Sol en el caso de CoRoT-17b, a una joven cita de apenas 600 millones de años que alberga a CoRoT-18b.

Dos de los planetas presentan órbitas demasiado elongadas, todo un reto para la dinámica planetaria,

Desde su lanzamiento en 2006, el satélite con un telescopio de 27 centímetros ha detectado varios cientos de posibles estrellas con planetas. Cada una tiene que pasar por un cuidadoso examen de confirmación.

Dibujo de un exoplaneta con su estrella. Cortesía

Hallan galaxia con dos agujeros negros

Curioso: si con uno el susto es grande, como la fascinación, también, ¿qué decir con dos?

Para los amantes de la Astronomía: el satélite Swift y el observatorio espacial Chandra de la Nasa, encontraron un segundo enorme agujero negro en el corazón de una galaxia vecina, situada a solo 425 millones de años luz.

Conocida como Markarian 739 o NGC 3758, se encuentra hacia la constelación Leo.

Los dos centros de la galaxia, cada uno con un agujero negro, están separados por tan sólo 11.000 años luz.

En el corazón de la mayoría de grandes galaxias se encuentra un agujero negro que pesa por lo general millones de veces la masa solar, recordó Michael Koss, del centro Goddard de la Nasa y autor del estudio sobre los dos agujeros que aparecerá en The Astrophysical Journal Letters. Algunos irradian miles de millones de veces la energía del Sol.

Los centros galácticos con tan intensa actividad se denominan núcleos galácticos activos (AGN por su sigla en inglés). Solo 1% de los agujeros negros son poderosos AGN. Y los AGN binarios son más escasos aún: Markarian 739 es el segundo que se conoce.

“Sis dos galaxias colisionan y cada una posee un agujero negro supermasivo, habrá ocasiones en las que actúen como AGN”, explicó Richard Mushotzky, coautor.

“Como no estábamos viendo muchos AGN, recurrimos a Chandra”, agregó. Este es un telescopio espacial de rayos X y observa detalles cientos de veces más pequeños que los que puede detectar Swift, un satélite que en todo momento está examinando 1/10 del cielo.

De Markarian se conocía un agujero negro. El segundo es una sorpresa.

¿Qué pasará con ellos en un futuro lejano? ¿Se unirán en uno solo y poderosísimo?

Foto cortesía Nasa

Un asteroide cansón: 250.000 años detrás de la Tierra

A nadie le gusta. No nos creamos tan indiferentes. ¿Quién se siente bien cuando alguien lo sigue todo el tiempo?

Astrónomos del Armagh Observatory en Irlanda del Norte descubrieron que un asteroide hallado hace poco ¡ha estado siguiendo la Tierra durante 250.000 años! Puede, entonces, estar íntimamente ligado con el origen de nuestro planeta.

Dos meses después de haber sido detectado por el satélite de infrarrojos Wise, lanzado en 2009 por la Nasa, el objeto llamó la atención de los científicos Apostolos Christou y David Asher. “Su distancia promedio al Sol es idéntica a la de la Tierra”, dijo Christou. “Pero lo que realmente me impresionó es cómo su órbita era parecida a la de la Tierra”. La mayoría de los asteroides cercanos (NEA en inglés) tienen una órbita muy excéntrica o en forma de huevo, órbitas que los traen cerca del Sistema Solar interior. Pero el nuevo objeto, llamado 2010 S016, es distinto. Su órbita es casi circular, por lo que no puede acercarse a ningún otro planeta diferente a la Tierra.

Los científicos se dieron a la tarea de investigar cuán estable era esa órbita. Encontraron entre otras, si pudiera llamarse así, que ese asteroide le tiene pánico a la Tierra. Es terrofobo: nunca se acerca a menos de 50 veces la distancia Tierra-Luna (de unos 380.000 kilómetros).

En la actualidad, se conoce la existencia de otros dos compañeros de la Tierra, pero a diferencia de 2010 S016 la siguen sólo unos miles de años para luego moverse a órbitas diferentes.

El nuevo asteroide tiene un diámetro entre 200 y 400 metros, siendo el más grande de los tres que siguen hoy al planeta.

Conociendo de Astronomía, con un telescopio profesional de tamaño medio se puede ubicar: permanece como un objeto al caer la tarde y así se mantendrá por muchos años.

El análisis dejó ver que surgió con la Tierra hace 4.500 millones de años y es parte de un grupo de objetos remanentes que la teoría predice pero que no han sido observados.

Un buen baño para lunáticos

¿Será que los lunáticos se bañan? Un estudio de científicos del Laboratorio de Geofísica de la Institución Carnegie con otros colegas, concluye que en la Luna hay más agua de lo que se cree.
La investigación sugiere que el agua fue preservada del magma caliente que estaba presente cuando la Luna comenzó a formarse hace cerca de 4.500 millones de años y está probablemente dispersa por todo su interior, de acuerdo con la publicación en Proceedings of the Nacional Academy of Sciences.
“Por 40 años pensamos que la Luna estaba seca”, enfatizó el investigador líder, Francis McCubbin. “Recientemente los científicos detectaron agua de las muestras que trajeron las Apolo, en un orden de 46 partes por millón. Nosotros estudiamos otras muestras y un meteorito lunar utilizando espectrometría de masas de iones secundarios, que puede detectar elementos en un rango de partes por millón. Combinamos las mediciones con modelos que caracterizan cómo el material se cristalizó al enfriarse la Luna. Hallamos que el rango mínimo de contenido de agua va de 64 partes por mil millones a 5 partes por millón, al menos dos órdenes de magnitud mayor que los resultados previos”.
Se considera que la Luna se formó de un enorme impacto, cuando un objeto del tamaño de Marte chocó con la Tierra y el material eyectado se agrupó para formar ese satélite natural.
El estudio de Carnegie determinó que el agua está presente en la Luna desde casi el comienzo de su historia cuando el magma caliente comenzó a enfriarse y cristalizarse, lo que sugiere que el agua es nativa de este astro.

12