Dos asteroides cayeron en Júpiter

Movida la semana en asuntos de asteroides y meteoritos.
La Nasa reveló que fueron astrónomos aficionados, con telescopios en sus casas, quienes detectaron dos asteroides cayendo y encendiéndose en la atmósfera del gigante Júpiter.
El primero fue detectado el 3 de junio. Era un cuerpo de 8 a 13 metros de diámetro. Si hubiera caído en la Tierra, no hubiera provocado daños en la superficie. Es unas 5 a 10 veces menor que el evento de Tunguska en Siberia en 1908. El segundo, en agosto 20, fue similar.
Ambos fueron detectados con telescopios entre 11 y 14,5 pulgadas de diámetro.
Los dos son un poco más grandes que el asteroide que ardió sobre el cielo de Sudán en 2008.
El reporte fue presentado en el Astrophysical Journal Letters.
Como quien dice: mirar desde Tierra sirve. Foto cortesía Nasa: en ella se fen los puntos blancos de los cuerpos cayendo en la atmósfera del planeta joviano.

Resumen científico de la semana

Se reúnen 10.000 millones de años después

Tras el Big Bang o gran explosión, la materia del universo niño fue confinada en incontables pequeñas galaxias. Poco a poco los astrónomos les dan una mirada a esos ensamblajes temprano y han encontrado cosas sorprendentes, pese a las distancias tan enormes para la observación.
A sólo 166 años luz, en la constelación del Eridano, un grupo de esas galaxias está al fin juntándose en una sola gran estructura.
Increíblemente esa nube de pequeñas galaxias sobrevivió durante más de 10.000 millones de años y sólo ahora se están reuniendo. La lenta velocidad de sólo 60 kilómetros por segundo explicaría la tardanza en conformar una gran galaxia.
El grupo observado son cuatro pequeñas galaxias del Grupo Compacto 31, conocido también como NGC 1471, que se está juntando en un espacio de unos 75.000 años luz de longitud, mucho menor que el diámetro de nuestra galaxia. “Cada una tiene una masa de un décimo la de la Vía Láctea”, explicó Sarah Gallagher (Unviersity of Western Ontario). El grupo sólo puede ser observado con un gran telescopio amateur.
Dada la cercanía, 166 millones de años luz, los astrónomos logran observar los cúmulos individuales de estrellas.

No se le pega ni el agua

En un desarrollo sorprendente, investigadores reportaron la creación de una superficie que no se humedece dado que las gotas de agua resbalan como una pelota en el piso helado.
Los científicos de la Universidad de Florida no se inspiraron en la cera ni en el vidrio. Tampoco en el teflón. En vez de eso, el logro de una casi perfecta interfaz hidrofóbica se basó en pequeñas cantidades de plástico plano con la forma y patrones de los pelos minúsculos que crecen en los cuerpos de las arañas.
Ellas, explicó Wolfgang Sigmund, profesor de ingeniería y Ciencia de los Materiales, poseen pelos pequeños y grandes que varían mucho. “Eso fue lo que imitamos”.
El reporte fue publicado en el journal Langmuir.
Las arañas usan esos pelillos repelentes de agua para permanecer secas y evitar ahogarse, con las arañas acuáticas capturando burbujas de aire que emplean bajo el agua para respirar.

Córrales a los miniderrames

¿Más peligroso que un derrame? ¡Un miniderrame!
Sí, se considera 4 de cada 10 personas que llegan al hospital con señales de un miniderrame pueden padecer un daño cognitivo que las pruebas estándares no reconocen.
Un grupo de canadienses reportó en la Conferencia Internacional del Derrame en San Antonio (Texas) reportó que tras sufrir esos derrames pequeños, muchos pacientes pierden algunas habilidades para procesar pensamientos abstractos y realizar cálculos rápidos, lo que se llama “la función ejecutora”.
Un derrame provoca una clara pérdida de función cognitiva, muy a menudo debido al bloqueo de un vaso sanguíneo en el cerebro, pero los miniderrames son producidos por obstrucciones más pequeñas. Derivan en déficit más ocultos que no son advertidos en los escáneres del cerebro y a veces ni por los mismos pacientes.
Algunos médicos no son del gusto del término miniderrame y prefieren el de ataque isquémico, mientras otros los usan indistintamente.
Los síntomas del miniderrame o de uno mayor pueden comenzar del mismo modo, con rigidez de cara y extremidades, confusión, problemas visuales, mareo, dolor de cabeza. Pero en un miniderrame, los síntomas se desvanecen en minutos u horas.

A vivir en Encelade

Nuevos acercamientos cercanos de la congelada luna Encelade de Saturno, mostrados por la sonda Cassini en noviembre pero presentados esta semana, proveen evidencias frescas de que el interior de esa luna puede ser hospitalario para la vida.
Cassini observó cerca de 30 pequeños chorros de vapor de agua y agua congelada saliendo en hemisferio sur, cerca de 20 más de los que se habían visto antes.
A la vez, el más detallado mapa en infrarrojo de una de las fisuras del polo sur, por donde brotan los chorros, indica que la temperatura superficial puede ser de -73 grados centígrados, más caliente de lo creído antes.
Aunque ese estimativo no es aún definitivo, mientras más caliente la superficie, más caliente el interior, explicó Carolyn Porco, del Space Science Institute en Boulder, Colorado, cabeza del grupo de científicos.
Eso fortalece la evidencia de que hay agua líquida, que sería la fuente de los chorros, lo que eleva las posibilidades de que hubiese vida en el interior de Encelade.
Foto de los chorros, cortesía Nasa.

Combustibles a punta de desechos agrícolas

Un estudio presentado el viernes por la revista Science muestra cómo un producto derivado de desechos agrícolas podría ser transformado en combustible útil en automóviles o aviones, a la vez que produciría dióxido de carbono en una forma apropiada para su entierro subterráneo u otras formas de captura y almacenamiento.
Los llamados biocombustibles celulósicos, que provienen de la madera, pasto y las partes no comestibles de las plantas son fuentes alternativas de combustible porque no requieren la conversión de tierras cultivables o entornos naturales a fin de cosechar el elote u otros cultivos cuyo objetivo es la producción de biocombustibles.
Gamma-valerolactona es un compuesto derivado de carbohidratos celulósicos, los cuales pueden ser producidos, potencialmente a bajo costo, a escala comercial, según Jesse Bond y colegas. Estos investigadores ahora muestran que el dióxido de carbono puede ser extirpado catalíticamente de manera eficiente del gamma-valerolactona a alta presión, dejando atrás una mezcla de butenos. En un reactor de segunda etapa, los butenos pueden ser enlazados para formar hidrocarburos más pesados similares a los que se encuentran en combustibles automotores y aviones. Este proceso, como cualquier otro proceso de producción de biocombustibles, produce dióxido de carbono, pero en el método citado el dióxido de carbono es una corriente relativamente pura y presurizada. El gas en esta forma puede ser enterrado en un repositorio de manera más eficiente que, por ejemplo, el dióxido de carbono producido a través de la quema de carbón, que tiene mucho nitrógeno mezclado y ocupa más espacio.

Pequeño y sorprendente Mercurio

Cortesía Nasa

Se deja ver poco a poco. Sí, un nuevo sobrevuelo de la sonda Messenger sobre Mercurio permitió apreciar otro 6 por ciento de su superficie, no vito antes.
Hoy se ha fotografiado el 98 por ciento de Mercurio. El otro dos será develado cuando la sonda finalmente se inserte en 2011 en órbita alrededor del planeta rocoso más cercano al Sol. El vuelo del 29 de septie4mbre fue para tomar impulso hacia su objetivo final.
“Aunque el área observada por primera vez por la sonda fue de menos de 560 kilómetros a través del ecuador, las nuevas imágenes nos recuerdan que Mercurio está lleno de sorpresas”, dijo Sean Salomon, principal investigador de la misión y director del Departamento de Magnetismo Terrestre en la Institución Carnegie en Washington.
Dentro de los rasgos revelados se encuentran un área brillante rodeando una depresión irregular, que se sospecha es de origen volcánico. Otras imágenes mostraron un impacto de doble anillo de unos 290 kilómetros. La cuenca es similar a otra vista durante el primer sobrevuelo en enero de 2008 y que fue denominada Raditladi.
Esa región con doble anillo está muy bien preservada, indicó Brett Denevi, del equipo de imágenes de la misión. Se cree que como la otra, tiene una edad de unos 1.000 millones de años. Es joven, pues la mayoría tiene cuatro veces esa edad.
La sonda también entregó datos sobre la delgada atmósfera o exosfera.

¿Y si alguien vive en Europa?

Si cree que hay vida en Europa podría andar en lo cierto. No en el Viejo Continente, donde obvio, abunda, sino en la luna de Júpiter.
Algunas estimaciones dicen que contiene el doble de agua líquida que todos los océanos de la Tierra juntos.
Un nuevo estudio sugiere que puede haber igualmente mucho oxígeno disponible, más de lo que se ha pensado hasta ahora.
No obstante, las chances de que haya vida son inciertas, porque el océano de Europa se encuentra varios kilómetros bajo hielo, que lo separa de la producción de oxígeno en la superficie por las partículas energéticas cargadas, similares a los rayos cósmicos.
Sin oxígeno, la vida podría existir en venas calientes empleando la química exótica basada en azufre o la producción de metano. Pero no existen hoy evidencias de esto.
Una pregunta clave es si el oxígeno llega hasta el océano para soportar los procesos metabólicos basados en el oxígeno que nos es más familiar.
Si se considera la juventud de la superficie de Europa, podría tenerse una respuesta. Su geología y los cráteres por impactos sugieren que el hielo se está reformando continuamente de modo que la superficie actual es sólo de 50 millones de años, un uno por ciento la edad del Sistema Solar.
Richard Greenberg, de la Universidad de Arizona, considera que existen tres procesos de regeneración superficial. Para él, las concentraciones de oxígeno darían no sólo para que hubiesen crecido microorganismos, sino una microfauna, organismos tipo animales más complejos

Agáchense que viene el asteroide

No golpeará en 2036, como tanto se dijo. Eso, al menos, dicen los nuevos cálculos.
El asteroide Apophis mide como dos campos y medio de fútbol americano. Si golpeara la Tierra el daño sería de grandes proporciones. Pero los científicos especializados en objetos cercanos, Steve Chesley y Paul Chodas del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la Nasa en Pasadena, California, refinaron las primeras mediciones.
Descubierto en 2004, se había dicho que su órbita se cruzaría con la de la Tierra en 2036. Pero las estimaciones ahora dicen que si hubo un chance en 45.000 de colisión, ahora es de cuatro en un millón.
Dentro de los cálculos, se determinó otro encuentro cercano. en 2068, con tres entre un millón de probabilidades de choque.
En un comienzo se había pensado que existía un 2,7 por ciento de chance de colisión en 2029 y 2036.
Lo que sí se cree es que el asteroide tendrá un acercamiento increíble, colocando quizás un récord, al pasar a tan sólo 29.500 kilómetros de la superficie.
Tocará agacharse.

Mercurio ya no es ese extraño

Mercurio: El segundo sobrevuelo este año de la sonda Messenger sobre el planeta Mercurio, en el cual se insertará en 2011, permitió ver detalles desconocidos de uno de los planetas menos visitados del Sistema Solar.
Sean Salomón, director del Departamento de Magnetismo Terrestre en Carnegie Institution y principal investigador, reveló que las cámaras registraron un área mayor que la superficie terrestre de Suramérica.
Al juntar las imágenes de los sobrevuelos con los de la sonda Mariner 10 hace más de tres décadas, se tiene un mapa del 95 por ciento de la superficie del más pequeño de los planetas rocosos.
La foto es cortesía de la Nasa.

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