10 noticias científicas de la semana

Así habría sido el mar marciano. Cortesía ESO

1. Los marcianos se bañaban

Un estudio aparecido en Science reporta que Marte tuvo un océano con más agua que el Ártico y cubría una extensión mayor que la del Atlántico en la Tierra. El anuncio se hizo tras un análisis de datos durante 6 años en el cual se monitorearon las propiedades de la atmósfera marciana en distintos sitios, gracias al Very Large Telescope de ESO, al observatorio Keck y al telescopio de infrarrojos de la Nasa. El océano pudo tener hasta 140 metros de profundidad

2. Un poco más viejos

Una mandíbula hallada en el sitio Ledi-Geraru en la región de Agar en Etiopía parece llevar 400.00 años más atrás en el tiempo la aparición de los Homos. El fósil data de hace 2,8 millones de años según el artículo publicado en Science. Los fósiles entre hace 3,5 millones y 2,5 millones de años han sido esquivos, por lo que este hallazgo, que de todas maneras suscita controversia, es importante para trazar la historia de nuestra evolución. La mandíbula perteneció a alguien que vivió solo 200.000 años tras Lucy, la famosa Australopithecus afarensis.

3. Somos como los papás

Heredamos igual cantidad de mutaciones genéticas de madre y padre, pero un estudio publicado en Nature Genetics dice que usamos más del ADN heredado del papá. Genéticamente somos más como nuestros padres y no como nuestras madres. Un hallazgo que tiene implicaciones para el estudio de las enfermedades humanas. La investigación revela que en los mamíferos heredar una mutación tiene consecuencias distintas dependiendo de si son heredades de la madre o del padre.

4. ¡Apareció el pajarito!

Desde 1941 no se tenían noticias de él, de una pequeña y simpática ave, el timalí de Jerdon (Chrysomma altirostre), que mide unos 16 a 17 centímetros. Acaba de ser visto cerca al pueblo Myitkyo en Myanmar. El pájaro fue descrito por primera vez en 1862. El grupo que lo avistó encontró distintos individuos, tomando sangre y fotografías para su identificación. Una buena noticia para la vida.

5. La hormona que imita el ejercicio

Científicos han hallado una hormona que combate la ganancia de peso debida a una dieta alta en grasas y normaliza el metabolismo. Una hormona es una molécula que actúa como señal del cuerpo, desencadenando varias respuestas fisiológicas. La hormona es la MOTS-c y fue hallada en estudio con ratones. La investigación apareció en Cell Metabolism.

6. Universo apagado

En nuestra galaxia nace un manojo de estrellas cada año. Muchísimas en todo el universo, pero este no brilla entonces como debería de acuerdo con la cantidad de materia existente (gas). Cuando este se enfría comienza a colapsar para formar una nueva estrella. Algo hace que eso no suceda a la tasa prevista. Científicos creen tener una explicación: los alrededores de esas nubes son muy calientes y mediante conducción impiden que el gas se enfríe. La hipótesis fue publicada en Nature.

7. Apretón oloroso

Parece obvio: nos damos la mano, un apretón de manos, para saludar a alguien que encontramos, pero científicos creen que hay algo más y su estudio publicado en eLife sugiere que es para oler al otro, lo que nos puede proporcionar información. Antes fue más directo, hoy de modo subliminal, sugieren. Muchos mamíferos se huelen unos a otros cuando se encuentran. ¿Por qué ser la excepción?

8. Uno en cuatro

Un nuevo caso de planeta que se encuentra en un sistema de cuatro estrellas fue reportado por investigadores de la Nasa y su Jet Propulsion Laboratory. El sistema múltiple es denominado 30 Ari y se encuentra a 136 años luz de nosotros hacia la constelación Aries. El hallazgo sugiere que esa clase de formaciones serían más comunes d ellos pensados. El planeta es mucho más grande que Júpiter, no apto para la vida.

9. Para ver el universo

Astrónomos de la Universidad de Antioquia revelaron el proyecto para construir un telescopio profesional colombiano, de 2 metros, que estaría ubicado en el desierto de La Tatacoa en Huila y sería construido con un novedoso diseño. Se trata de un proyecto nacional que se encuentra parcialmente financiado. Una necesidad sentida por la comunidad astronómica, máxime con la cantidad de jóvenes que cursan el pregrado de Astronomía.

10. Un nuevo árbol

Investigadores presentaron el más grande y preciso árbol de la vida, calibrado con el tiempo, el cual revela que la vida se ha estado expandiendo a una tasa constante y confiere también importancia a las mutaciones al azar y al aislamiento geográfico como factores fuertes en la especiación. El estudio apareció en Molecular Biology and Evolution. El árbol contiene más de 50.000 especies, desde el inicio de la vida.

Estrella salió con rasguños de encuentro con agujero negro

La galaxia antes y después del evento de disrupción. Cortesía SDSS, D. Bersier, J. Prieto

Nada de lo que cae en él puede escapar, pero algunos corren con suerte. Si pudiera decirse así.

Astrónomos reportaron el hallazgo de una estrella en una galaxia a 650 millones de años luz que escapó solo con rasguños de un intento del agüero por engullírsela.

La estrella solo perdió una milésima parte de la masa del Sol, algo así como la masa de Júpiter.

El hallazgo lo hicieron con telescopios de 15 centímetros de Hawai que son parte de un programa para rastrear el cielo cada 2 a 4 días.

“Es lo que se denomina un evento de disrupción de una estrella por los efectos de marea. Lo que nosotros observamos no fue la estrella en sí misma, sino el efecto que produce este evento: un haz luminoso muy brillante en el centro de la galaxia proveniente del material que se está ´comiendo´ el agujero negro supermasivo”, dijo en un informe de prensa José Luis Prieto, astrónomo del Instituto Milenio de Astrofísica MAS y académico del Núcleo de Astronomía de la Universidad Diego Portales, quien fue parte de la investigación.

En un principio pensaron que el evento luminoso era una explosión de supernova, pero se dieron cuenta que este fenómeno no correspondía por sus características particulares.

“En enero pasado descubrimos que el brillo del centro de la galaxia SDSS J110840.11+340552.2 aumentó dramáticamente, por lo que hicimos un estudio detallado con distintos telescopios – desde el telescopio de 15 centímetros de diámetro usado para el descubrimiento hasta el telescopio LBT de 8 metros de diámetro en Arizona, también incluyendo el telescopio espacial Swift – y en distintas longitudes de onda. Pudimos observar que la temperatura del evento transiente se mantuvo muy alta por más de tres meses, mientras que la temperatura de las supernovas generalmente disminuye en el mismo período. Además, el espectro era distinto al de explosiones de supernova”, señala Prieto.

La galaxia se sitúa a 650 millones de años luz y es parte del recientemente bautizado grupo Laniakea, del cual forma parte nuestra galaxia.

Los investigadores creen que esta serie de eventos son más comunes de lo creído.

La estrella tuvo suerte.

Llegan noticias de un mundo raro: cometa ISON

El reaparecido cometa visto así el lunes

Vivo y coleando reapareció el cometa ISON luego de estar sumergido en el resplandor solar. Fue avistado por un astrónomo aficionado con su telescopio de 11 pulgadas.

El cometa del siglo ha sido llamado así desde su descubrimiento por el brillo que tenía en ese momento mucho más allá de la órbita de Júpiter. Se dijo que podría ser observado casi a plena luz del día. ¿Pero, sí será?

Las expectativas están latentes aunque las dudas persisten. Ya lo había dicho hace un mes el astrónomo de la Universidad de Antioquia, Ignacio Ferrín: permaneció tanto tiempo sin aumentar de brillo que esa característica permitiría afirmar que no será tan brillante.

El cometa reapareció y lo observó Bruce Gary en Arizona, Estados Unidos. No está muy brillante. Entonces, todos se han puesto a pensar. Un cometa muy brillante en agosto significaría un cometa muy brillante en diciembre.

El ISON pasará muy cerca del Sol a fines de noviembre. Si sobrevive a ese encuentro tan cercano (algunos han perecido en ese acercamiento, otros han sobrevivido), debe aparecer visible al ojo desnudo. Pero ¿con un brillo similar al de la Luna?

El cometa tiene ahora un brillo menor al que se esperaba. El experto Alan MacRobert comentó incluso en Skky&Telescope: “… comparado con la primera fórmula que hizo que astrónomos predijeran que sería un gran cometa a simple vista antes del amanecer a comienzos de diciembre… la versión corta: el cometa podría ser aún muy llamativo o podría ser que nunca se viera a simple vista”. Tal es la incertidumbre.

Se espera que en una o dos semanas el cometa se pueda apreciar en pequeños telescopios y el derrotero en los siguientes dos meses sería:

Septiembre y octubre: debe aparecer frente a la constelación Leo. Pasará primer cerca a la brillante estrella Régulo y luego cerca a Marte.

¡Un totazo en la Luna!

Imágenes del golpe en la Luna, vía Nasa

fMenos mal no había personas por allí: la Nasa detectó una gran explosión en la Luna. No es que se haya estrellado una nave alienígena ni caído una de las pocas sondas que merodean hoy por nuestro satélite natural.

No. Lo que sucedió fue que cayó un meteorito de más de 25 centímetros de diámetro, lo que permitió que la Nasa, que lleva 8 años monitoreando la Luna para detectar caída de cuerpos, viera la más poderosa explosión de este lapso.

“El 17 de marzo de 2013 un objeto como una roca golpeó la superficie lunar en el mar Imbrium”, dijo Bill Cooke, de la Oficina de Ambientes Meteoroides de la agencia espacial. “Explotó en un flash casi 10 veces tan brillante como cualquier objeto visto antes”.

Si alguien hubiese estado mirando la Luna en ese momento, incluso sin telescopio, hubiera visto el destello.

Ron Suggs, analista del Centro de Vuelos Espaciales Marshall, fue el primero en advertir el impacto en un video digital grabado por uno de los telescopios de 14 pulgadas del programa. “Apareció de repente, era muy brillante”, dijo.

El meteorito de unos 40 kilos golpeó la Luna desplazándose a una velocidad de 90.000 kilómetros por hora, lo que produjo una explosión de al menos 5 toneladas de TNT.

Quizás el impacto fue parte de un evento más grande, según Cooke. “La noche del 17 de marzo, la Nasa y las cámaras de la Universidad de Western Ontario registraron un número inusual de meteoros penetrando a la Tierra”, dijo. “Esos bólidos viajaban en órbitas casi idénticas entre la Tierra y el cinturón de asteroides. Eso significa que la Tierra y la Luna fueron golpeadas por meteoritos casi al tiempo”.

Los controladores de la misión Lunar Reconnaissance Orbiter fueron advertidos del hecho. El impacto debió crear un cráter de unos 20 metros que debe ser observado con facilidad por esa sonda.

A diferencia de la Tierra que cuenta con una atmósfera que la protege, la Luna está expuesta. Muchos objetos, por lo tanto, caen sobre su superficie. Desde 2005 se han detectado más de 300 meteoritos, todos menores al impacto de hace 2 meses.

La mayoría de esos meteoros lunares provino de corrientes conocidas como las Perseidas y Leónidas, el resto son meteoritos esporádicos, restos de cometas y asteroides de origen desconocido.

Hallan planeta que podría tener vida

A 50 años luz de nosotros, hacia la constelación del Dorado, reside Gliese 163c, un planeta más grande que la Tierra, unas 7 veces más masivo, orbitando cerca del borde interno de la llamada zona habitable, dijeron científicos.

Es decir: podría albergar la vida según las estimaciones iniciales.

El hallazgo fue reportado por Thierry Forveille, del Observatorio de Grenoble en Francia. Dependiendo de su composición y del aislamiento que posea su atmósfera, el planeta podría soportar la vida.

“Diría que es un planeta habitable”, dijo Raymond Pierrehumbert, de la Universidad de Chicago. Es improbable que experimente algún tipo de efecto invernadero que lo caliente para impedir la posibilidad de vida.

Forveille y colegas encontraron el planeta buscando oscilaciones en la estrella madre con un telescopio en Chile. Los astrónomos calculan que Gl 163c, como se denomina el planeta, recibe 30 a 40% más energía que lo que recibe la Tierra del Sol. Como el radio del planeta es desconocido, no está claro de qué está hecho, pero los científicos especulan que es una mezcla de rocas y agua.

Gliese 163 es una estrella enana tipo M, más pequeña y menos brillante que el Sol, y alberga al menos 2 planetas. El interno, Gl 163b, tiene 11 veces la masa terrestre y completa un giro cada 8,6 días; un poco más afuera está Gl 163c, con 7 masas terrestres y un giro cada 25,6 días. Y hay un tercer planeta potencial, de 20 masas terrestres, mucho más alejado, con un periodo orbital de 669 días.

Astrónomos creen que buscar planetas habitables en torno a enanas M podría ser una forma rápida de hacer otra Tierra. “Es más fácil hallar y seguir un planeta del tamaño de la Tierra en la zona habitable de una estrella enana M”, expresó Courtney Dressing, del Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics.

Estas estrellas son más pequeñas, por lo que planetas tipo Tierra serían más fáciles de hallar: producen un mayor jalón sobre la estrella y una mayor reducción del brillo. Y las enanas M son comunes, casi el 80% de las estrellas en el vecindario.

Por eso existe un buen chance de que la sonda Kepler pudiera encontrar un planeta como el nuestro alrededor de una enana de esas dentro de un radio de 75 años luz de nosotros, dijo Dressing.

“Esto nos motiva más para mirar planetas tipo Tierra alrededor de las estrellas más pequeñas, dijo la astrónoma.

Dibujo cortesía

Firma privada lanzará telescopio espacial

Dragon fue la primera nave privada en acoplarse a la Estación Espacial. Hay nuevos anuncios en el mercado.

La Fundación B612 reveló sus planes para construir, lanzar y operar el primer telescopio espacial privado, que a 273 millones de kilómetros de la Tierra tendrá como misión hacer nuevos descubrimientos y trazar ciertos mapas.

Centinela es el nombre del telescopio. Ed Lu, antiguo astronauta del transbordador espacial, las naves Soyuz y la Estación Espacial, y CEO de la Fundación recordó que en la órbita de residencia de nuestro planeta pueden existir unos 500.000 asteroides. Ese será objetivo central durante los 5,5 años de vida del telescopio: encontrarlos.

El rastreo permitirá una mejor navegación espacial en el futuro, ayudando de paso a protege la humanidad en la Tierra.

“Por primera vez en la historia, la misón Centinela de B612, creará un mapa comprensible y dinámico del Sistema Solar Interior en el que vivimos, entregado información sobre quiénes somos, cuáles son los vecinos y hacia dónde estamos yendo”, según Rusty Schweickart, director emérito de la Fundación. Fue astronauta de la misión Apolo 9, que no llegó a la Luna.

El telescopio será lanzado en 2017-18.

Hubo una fuerte explosión solar

Una gran llamarada solar salió del Sol el lunes a las 12:45 hora colombiana. Aunque fue clasificada como categoría media 1,7, visualmente ha sido la más espectacular de los últimos años de acuerdo con la Nasa.

El Observatorio de Dinámica Solar (SDO) la grabó en longitudes de onda del ultravioleta extremo.

El sitio especializado SpaceWeather.com reportó que la llamarada no expulsó plasma en dirección a la Tierra, pero sí hacia una de las dos sondas Stereo que logra imágenes completas del Sol. También afectará el telescopio espacial de infrarrojos Spitzer y al robot Curiosity que se dirige hacia Marte.

la llamarada se produjo hacia el lado izquierdo de nuestra estrella, una región activa que pudo ser la causante de intensa actividad observada el domingo 15.

La llamarada expulsó una enorme cantidad de plasma solar en una explosión conocida como eyección de masa coronal (del Sol).

Si hubiera estado dirigida hacia la Tierra hubiera provocado ya intensas auroras boreales y, de pronto, afectado algunos satélites.

En el video cortesía de la Nasa, cómo fue la explosión.

Plutón revela su química

Sobre la superficie de Plutón se encuentran moléculas de hidrocarburo y o nitrilo, las que le darían el característico color rojizo, revelaron científicos en un artículo en el Astronomical Journal.

El descubrimiento se logró con el Espectrógrafo de Orígenes Cósmicos a bordo del telescopio espacial Hubble.

Esos químicos pueden ser producidos por la interacción de la luz solar o rayos cómicos con los hielos de la superficie del planeta menor, incluyendo metano, monóxido de carbono y nitrógeno.

Los investigadores, del Southwest Research Institute y Nebraska Wesleyan University, fueron encabezados por Alan Stern.

El grupo descubrió además evidencias de cambios en el espectro ultravioleta de Plutón al comparar con mediciones del Hubble en los 90. Esas modificaciones pueden estar relacionadas con terrenos distintos vistos en las observaciones o con otros efectos como cambios en la superficie por un aumento en la presión atmosférica.

Foto del Hubble, cortesía Nasa

Cometa se acerca pero no hará daño

Un nuevo cometa venido de los confines del Sistema Solar se aproxima a la Tierra y al Sol: el denominado Elenin, sobre el cual se comienza a especular sobre un posible acercamiento a nuestro planeta.

El cometa se puede observar con binoculares o un pequeño telescopio por occidente, visto desde nuestra latitud.

El 16 de octubre estará en su mayor proximidad a la Tierra, pero no lo hará a menos de 35 millones de kilómetros o sea casi un cuarto de la distancia Tierra-Sol.

Detectado en diciembre de 2010 por el ruso Leonid Elenin cuando se encontraba a 647 millones de kilómetros de distancia, se acerca hacia la Tierra durante su perihelio o punto máximo de acercamiento al Sol.

Don Yeomans, de la Nasa, aclaró versiones que circulan en internet sobre los posibles efectos del Elenin para la Tierra, negando cualquier posibilidad.

“No se encontrará ningún cuerpo en su camino ni nos influenciará de ninguna forma”, dijo.

Las versiones sugieren además que bloqueará la luz del Sol durante tres días, lo que también es falso. No pasará por delante del Sol (visto desde nuestra perspectiva). Tampoco podría bloquear la luz solar: el ancho del cometa es de 2 a 3 kilómetros, mientras que el de nuestra estrella es de 1.392.100 kilómetros, explicó el astrobiólogo David Morrison.

En la forma como se ha comportado el cometa hasta ahora no es seguro que pueda verse a simple vista, dijeron los astrónomos. Pero en estos casos no es fácil predecir el comportamiento.

En el sitio web del experto Seiichi Yoshida se indica que podría alcanzar magnitud 6 entre septiembre y octubre, lo que permitiría una mejor observación.

Hoy se puede ver con binoculares, esperándose que cuando se acerque al menos se pueda seguir de la misma manera durante octubre.

El cometa se encuentra hacia la constelación Virgo.

Homenaje a Neptuno: la estrella que era planeta

Hoy miércoles Neptuno llegó a la misma posición del espacio en la que estaba hace exactamente 165 años, cuando fue descubierto. Y para conmemorar tal acontecimiento, el telescopio espacial Hubble tomó varias imágenes del lejano planeta.

Este gran cuerpo azul-verdoso es el planeta más lejano del Sistema Solar y fue descubierto por el astrónomo Johan Galle el 23 de septiembre de 1846. En ese momento, se dobló el tamaño del Sistema Solar.

Neptuno se encuentra a 4.500 millones de kilómetros del Sol, 30 veces más lejos que la Tierra y completa una órbita cada 165 años más o menos.

Las fotos del Hubble fueron tomadas durante el periodo de rotación del planeta, de casi 16 horas, el 25 y 26 de junio pasado.

Las fotos dejan ver que tiene más nubes que hace pocos años, cuando la mayoría estaban en el hemisferio sur. Se aprecian nubes altas en ambos hemisferios.

Neptuno experimenta estaciones, como la Tierra dada su inclinación de 29 grados, pero en ese mundo cada estación no dura tres meses sino ¡40 años!

En estos momentos es verano en el sur e invierno en el norte.

La absorción de la luz roja por el metano en la atmósfera le concede al planeta su color agua distintivo. Las nubes aparecen rosadas porque están reflejando cerca de la luz infrarroja.

Neptuno fue hallado en su momento gracias a Urano, el séptimo planeta desde el Sol. William Herschel y su hermana Carolina lo encontraron en 1781, 55 años antes que fuera ubicado Neptuno. Herschel notó que la órbita de Urano no cuadraba con la teoría de la gravedad de Newton. En 1821, al estudiar Urano el astrónomo francés Alexis Bouvard especuló que otro planeta lo estaba jalado, alterando su movimiento.

Veinte años después, Urbain Le Verrier, francés, y el inglés Couch Adams, matemáticos y astrónomos, predijeron de manera independiente la ubicación del misterioso planeta. Le Verrier envió su predicción al alemán John Galle, del Observatorio de Berlín, quien en el curso de dos noches seguidas en 1846 encontró a Neptuno a menos de un grado de la posición estimada por Le Verrier.

Galle no fue el primero en verlo, pese a todo. En diciembre de 1612 mientras observaba Júpiter y sus lunas con su telescopio, Galileo Galilei anotó a Neptuno en su cuaderno, pero… como una estrella. En enero de 1613 advirtió que esa estrella parecía haberse movido en relación con las otras estrellas, pero nunca identificó ese objeto como un planeta.

Neptuno no se puede ver a simple vista. Se requiere unos binoculares o un pequeño telescopio. Se halla ahora en Acuario, cerca a los límites con Capricornio.

Foto cortesía Hubble.

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