Un paso hacia la energía por fusión

El sueño de tener energía más fiable y en mayor cantidad está más cerca. Sí, ese mundo sin afectación del clima por las fuentes energéticas, sin escasez de suministro y sin dependencia del petróleo no es mera ilusión.

Ingenieros de la University of Tennessee en Knoxville lograron dar un paso grande hacia el objetivo al desarrollar con éxito un aspecto clave del reactor experimental que demuestra la posibilidad de producir energía por fusión.

La fusión nuclear promete proporcionar más energía que la fisión nuclear empleada hoy en los grandes reactores atómicos, pero con menor riesgo.

En el reactor experimental trabajan los profesores David Irick, Madhu Madhukar y Masood Parang, con el apoyo de Estados Unidos y cinco naciones más. Es el proyecto Iter.

Los científicos de la UT completaron un paso crítico al ensayar con éxito la tecnología que aislará y estabilizará el solenoide central, la pieza fundamental del reactor.

Iter construye un reactor de fusión que apunta a producir 10 veces la cantidad de energía que emplea. Las instalaciones están en construcción cerca a Cadaracje en Francia y comenzará operación en 2020.

“La meta es ayudar a poner la generación por fusión en el mercado comercial”, dijo Madhukar.

Esta energía es más segura y eficiente que la fisión. No existe el peligro de que se presenten reacciones como las de Chernobyl en la antigua Unión Soviética y Fukushima en Japón.

La fusión involucra un proceso similar el que generan el Sol y todas las estrellas que les permite generar energía.

El trabajo desarrollado brinda aislamiento y soporte estructural al solenoide central de 1.000 toneladas.

Un reactor tokamak usa campos magnéticos para confinar el plasma –el gas caliente, cargado eléctricamente que alimenta el reactor- dentro de la forma de un torus. El solenoide central, que consiste de 6 enormes anillos uno encima de otro, desempeña el papel principal al darle ignición y conduciendo la corriente del plasma.

La clave estaba en encontrar el material adecuado y en el proceso para insertarlo por todos los espacios dentro del solenoide central.

La fusión nuclear es el proceso por el cual varios núcleos atómicos con carga similar se unen y forman un núcleo más pesado, como lo define Wikipedia. Al mismo tiempo se libera o absorbe una cantidad enorme de energía que permite que la materia entre en un estado plasmático.

De este proceso no resulta casi desechos radiactivos.

Foto del Sol, un gran generador de energía por fusión.