La increíble orientación de la hormiga del desierto

Uno de los tantos misterios de la naturaleza es el regreso a casa de las hormigas del desierto. ¿Cómo, cuando salen por comida, hallan su camino al nido?

Ellas siempre encuentran el sendero a casa aunque solo esté marcado por una señal magnética, una vibración o dióxido de carbono.

Se han adaptado a una vida en un ambiente hostil que solo provee escasas señales para orientarse. Fuera de las pistas visuales y los olores, las hormigas utilizan la polarización de la luz solar como una brújula y cuentan sus pasos para regresar a salvo tras buscar alimento.

En un experimento con hormigas del género Cataglyphis en su hábitat natural en Túnez y Turquía, científicos del Max Planck Institute por Chemical Ecology en Jena (Alemania) descubrieron que las hormigas puedan usar tanto señales magnéticas y vibratorias para hallar el camino al nido, un pequeño agujero en el piso del desierto.

Además, el dióxido de carbono (CO2) producido por las compañeras de nido al respirar también les ayuda a localizar la entrada al nido.

Habilidades de navegación que demuestran la enorme adaptación de estas hormigas a un ambiente inhóspito.

Uno de los mecanismos más notables y fascinantes es la integración de procedimientos que usan para orientarse. Combina contar los pasos luego de salir del nido y determinar la dirección mediante polarización de la luz del Sol. Aunque se trata de un mecanismo sorprendente, puede provocar errores. Por eso usan señales para hallar sin equivocación el sendero a casa: las pistas visuales y las olfativas son importantes.

Para estos insectos, encontrar la ruta de regreso al nido es asunto de vida o muerte: si ingresan por error a otro nido, pueden ser atacadas y muertas.

Aunque se ha sabido que emplean también señales vibratorias para comunicarse, cada vez es más creíble la hipótesis de que, tal como los pájaros, se orientan por el campo magnético de la Tierra.

Los científicos del Max Planck comprobaron que se valen del medio vibratorio y del magnetismo ante la ausencia de otras marcas. “Nos sorprendimos al ver que es así”, dijo Cornelia Buehlmann, estudiante de doctorado, quien desarrolló los experimentos con C. noda.

No es la única sorpresa. El dióxido de carbono producido por la respiración de las hormigas es una pista olfativa siempre presente en la boca de los nidos. Las hormigas de la especie Cataglyphis fortis usan la fumarola de CO2 para hallar el nido, como se demostró en experimentos en Túnez. No se entiende cómo encuentran el suyo, si de todos los nidos sale ese gas.

Esta alternativa, sin embargo, no es la que más emplean. La siguen solo cuando la integración de procedimientos (luz polarizada más conteo de pasos) les dice que su casa está cerca.

Formas increíbles de salir adelante en donde pocos se aventurarían a vivir.

Foto de hormigas del desierto, género Cataglyphis

Las huellas digitales

Digitales. Las huellas digitales. Un asunto de todos los días, imperceptible, olvidado, ¿sabe cómo funcionan?
Un estudio de investigadores franceses en Science reportó que los pliegues de nuestras huellas digitales, además de ayudarnos a asir los objetos, nos ayudan a sentir las texturas más finas y los objetos pequeños sobre una superficie.
Esta habilidad, la de sentir esas texturas de menos de 200 micrómetros o casi el ancho de un cabello humano, involucra vibraciones de la piel que surgen cuando nuestros dedos exploran una superficie.
Para ver cómo esas vibraciones se traducen en sentir algo, Julien Schiebert y colegas desarrollaron un sensor mecánico cubierto con una punta elástica que podría ser suave o rugosa del mismo modo que nuestros dedos.
Cuando el sensor de la huella era rastrillado sobre una variedad de superficies, las vibraciones que desarrolló tenían una frecuencia que ciertas terminaciones nerviosas en la piel, llamadas corpúsculos de Pacini eran capaces de detectar. Los corpúsculos están conectados a neuronas sensoriales que se comunican con el cerebro una vez activadas. Esos corpúsculos están relacionados con el tacto de texturas finas, mientras otras terminaciones nerviosas lo están con las texturas más gruesas. La superficie de la huella, no la suave parece amplificar y filtrar ciertas frecuencias de vibraciones, permitiéndole al sistema nervioso detectar la señal.
Foto cortesía Science.