Mis 10 noticias científicas de la semana (13-19)

1. Tres que se parecen una

Como un gato jugando con un ovillo de hilo, científicos acaban de enredar el árbol de la evolución humana: el hallazgo del más completo cráneo humano primitivo recuperado hasta ahora de ese lejano pasado, sugiere que tres especies que se han pensado separadas serían una sola: Homo habilis y Homo rudolfensis carían perfectamente en lo que es el Homo erectus. El cráneo fue desenterrado en 2005 y al combinarlo con una mandíbula hallada cinco años antes a solo 2 metros constituyen el cráneo más completo de un adulto hallado hasta el momento. El estudio fue presentado en Science.

2. Lejanos habitantes del bulbo

Por primera vez astrónomos, utilizando una de las herramientas de la Relatividad General de Einstein, detectaron un planeta a unos 25.000 años luz con una característica especial: reside en el bulbo de la galaxia, esa región abultada que cubre una parte de la estructura galáctica. Es un supergigante gaseoso con unas 5 veces la masa de Júpiter. Un hallazgo interesante porque se abre la posibilidad, ahora especulativa, de que posea lunas potencialmente habitables.

3. Tan pequeños pero tan genéticos

Los escorpiones poseen unos 10.000 genes más que los humanos de acuerdo con la secuenciación del genoma de una de las especies hecho por científicos de Wuhan University en China y publicado en Nature Communications. Los investigadores detectaron que tiene unos 32.000 genes y dentro de esos hallaron 116 que codifican por neurotoxinas, incluyendo 45 que no se conocían. Además poseen 160 enzimas que les ayudan a digerir las grasas y desintoxicarse de los químicos de las plantas de los insectos herbívoros que comen.

4. Murciélagos utilizan altavoces

El murciélago Thyroptera tricolor de la selva costarricense se ‘encueva’ a menudo en unas grandes hojas enroscadas que parecen formar un tubo y donde se esconde de depredadores. Dese allí responde el llamado de congéneres invitándolos a entrar. Ahora científicos descubrieron y publicaron en Proceedings of the Royal Society B que estos mamíferos usan las hojas como amplificadores del sonido, de modo que pueden escuchar mejor en la ruidosa selva, con lo cual el sonido se extiende unos 30 metros. Todos unos artistas.

5. Cáncer con orígenes comunes

En 12 tipos de cáncer muy comunes intervienen mutaciones en 127 genes de acuerdo con un estudio publicado en Nature. Científicos de la U de Washington en San Luis analizaron 3,281 tumores y encontraron esas variantes en muchos cánceres. Así, un gen mutado en 25% de los casos de leucemia también fue hallado en tumores de seno, recto, cabeza y cuello, riñón, pulmón, ovario y útero. Un acercamiento a nuevas acciones terapéuticas y pruebas de detección.

6. La muerte de una superestrella

W26 es la estrella más grande conocida, con unas 1.500 veces el radio del Sol. Astrónomos del Reino Unido, Estados Unidos, Alemania y Chile han visto los estertores de la estrella que se encuentra en la fase final de su vida antes de explotar como una gran supernova. A 16.000 años luz de la Tierra hacia la constelación del Altar, detectaron una emisión de hidrógeno ionizado, sugiriendo su expulsión desde la estrella. Mientras más masiva, menos vive una estrella, pues más rápido consume su combustible.

7. Silencio: cerebro aseando

Razón tiene el dicho popular: una buena noche de sueño no se cambia por nada. Sí, es que, literalmente hablando, limpia el cerebro. Es que en estudios con ratones, investigadores mostraron por primera vez que el espacio en las células cerebrales puede crecer durante el sueño permitiéndole al cerebro barrer las toxinas recogidas durante las horas de vigilia. El estudio publicado en Science

8. Un sistema torcido

Al estudiar la estrella Kepler-56, cuatro veces más grande que el Sol, a 3.000 años luz y poseedora de un sistema con dos planetas grandes, astrónomos encontraron algo extraño: el ecuador estelar no está alineado con el plano orbital de sus planetas, tiene una desviación de 45° visto desde nuestro ángulo. El hallazgo sugiere que los planetas tipo Júpiter calientes se deben formar bajo la influencia de otros cuerpos, lo que supondría un cambio en los modelos existentes según el artículo presentado en Science.

9. Dominadores de la selva

Aunque la selva amazónica es considerada la región más biodiversa del planeta, es dominada por pocas especies. Un estudio publicado en Science reveló que puede contener unas 16.000 especies de árboles, pero 227 de ellas responden por casi la mitad de los árboles. Y la más abundante es la palma Euterpe precatoria. Los investigadores analizaron 1.170 sitios diferentes de la región para llegar a esa conclusión.

10. Sigue para adelante

Tras reabrirse las oficinas del gobierno norteamericano, se conocieron esta semana las imágenes nuevas del cometa ISON tomadas por el Hubble. El cometa no se ha desintegrado pese a que su núcleo es tan pequeño que no alcanza a resolverse en las imágenes. Pero sigue ahí y en las primeras dos semanas de noviembre podría ser un buen objetivo para los aficionados.