Las confusiones y errores en cifras, escalas y medidas

Son frecuentes las inexactitudes y equivocaciones en el manejo de los números, indicadores, símbolos y unidades de medidas, de acuerdo con las observaciones que recibo de los lectores.
Primer caso. Sobre el terremoto que recientemente afectó a Nepal, la profesora María Sofía Gómez pregunta qué es lo correcto: “hablar de un sismo de 7.8 grados en la escala de Richter o de magnitud 7.8”.
Segundo caso. El pasado 4 de julio, página 5, El Colombiano publicó en una nota breve lo siguiente: “16,8 millones pagará la petrolera británica BP por el vertido al Golfo de México. La compañía los abonará en 18 años.”. El lector Michel Taverniers preguntó por la corrección de la cifra. Además señaló que la palabra golfo es con minúscula.
Tercer caso. Esta semana un compañero de la redacción preguntó cómo se escribe el plural del símbolo km.
Sobre el caso de los sismos, lo correcto es hablar en magnitud y no de grados, si usamos la escala sismológica de Richter, que es la más común en las informaciones científicas y periodísticas.
Aunque hay otras metodologías para calcular el impacto de los terremotos, como la de escala de Mercalli o la japonesa que mide la intensidad del sismo en grados.
En la nota sobre la compañía petrolera BP, hay dos errores: la cifra correcta es 16.800 millones de dólares, unidad de valor que también falta en el texto de El Colombiano.
En general estos guarismos, en nuestro medio, están expresados en pesos o en dólares, pero es indispensable indicarlos cada vez. Es recomendable hacer las conversiones cuando los guarismos están expresados en otras monedas, para mayor claridad y comprensión de las audiencias.
Esta misma recomendación es válida para otras medidas. En Colombia se usa el sistema métrico decimal y es necesario hacer las conversiones respectivas.
Con respecto a los símbolos, la Real Academia Española y los expertos lingüistas coinciden en señalar que se escriben igual en singular que en plural, y en minúsculas.
Fundéu, Fundación del Español Urgente, dice que no se trata de abreviaturas sino símbolos, que se escriben sin punto y permanecen invariables en plural: hectárea: ha; kilómetro: km; metro: m; litro: l; centímetro: cm; kilogramo: kg; gramo: g.
Estos errores afectan la credibilidad y la confianza.

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