En esta cueva convivieron dos tipos de humanos arcaicos

  • En esta caverna y sus alrededores se dio la confluencia de dos homos arcaicos que dejaron su legado cultural. FOTO Richard Roberts
    En esta caverna y sus alrededores se dio la confluencia de dos homos arcaicos que dejaron su legado cultural. FOTO Richard Roberts
Por Ramiro Velásquez Gómez | Publicado el 22 de febrero de 2019
en definitiva

En la caverna de Denisova en Rusia cohabitaron dos especies de humanos arcaicos. Ahora científicos descifraron la línea de tiempo de la ocupación de ese lugar al sur de Siberia.

Es el único lugar del planeta en el que se ha confirmado la existencia y al apareamiento de dos especies de humanos arcaicos(homíninos): Denisova.

Allí, se sabía, vivió al menos un grupo, denominado el Hombre de Denisova o denisovano. Un descubrimiento con base en un fragmento de dedo hallado en una cueva.

Era, indiscutiblemente, diferente a lo conocido.

El año pasado los resultados de una investigación sorprendieron al mundo científico: un pequeño hueso analizado perteneció a una mujer que tenía sangre denisovana y neandertal al tiempo.

Fue la primera muestra de dos especies Homo apareándose, teniendo descendientes.

Ahora, dos investigaciones publicadas al tiempo en la revista Nature la semana pasada trazaron la línea de ocupación del área. El sitio, durante periodos de calor y frío relativos, estuvo poblado continuamente desde hace 300.000 años.

El ADN de los fósiles y el examen de artefactos hallados en la cueva testimonian la presencia denisovana desde hace al menos 200.000 a 55.000 años, mientras que los neandertales estuvieron desde hace 190.000 a 100.000 años.

Los denisovanos vivieron al mismo tiempo que los humanos modernos y los neandertales, pero eran genéticamente diferentes.

Estos estudios fueron realizados durante años por grupos multidisciplinarios de Rusia, Australia, Canadá, Alemania y el Reino Unido.

La caverna de Denisova está en las estribaciones de las montañas Altai, en Siberia. Han sido excavadas durante los últimos 40 años por arqueólogos del Instituto de Arqueología y Etnografía (brazo siberiano de la Academia de Ciencias de Rusia) en la ciudad de Novosibirsk.

Un nuevo genoma

Fue en 2010 cuando a partir de un hueso del dedo hallado en la cueva se determinó que era de una especie no conocida de homínino. Estudios posteriores, con algunos otros y escasos restos se fue descifrando la genética de estos antiguos habitantes y de los neandertales de Altai.

Pero no había sido posible establecer una fecha precisa de ocupación de la región: la mayoría de los restos tenían más de 50.000 años.

En los nuevos estudios se hicieron 50 dataciones con radiocarbono e imágenes y así se pudo establecer la cronología de ocupación de Denisova y la edad mínima de los seres híbridos (denisovanos-neandertales) que nacieron del apareamiento interespecies.

Uno de los estudios en Nature, dirigido por la profesora Zenobia Jacobs, geocronologista de la Universidad de Wollongong en Australia, se basó en datación óptica de los sedimentos en la cueva, la mayoría muy antiguos para el uso de radiocarbono.

Esta técnica mide el tiempo desde que los granos de cuarzo y feldespato en el sedimento estuvieron expuestos por última vez a la luz.

La otra investigación, dirigida por Katerina Douka, del Max Planck Institute for the Science of Human History, Alemania, obtuvo las edades de radiocarbono de huesos, dientes y carbón recuperados de las capas superiores del sitio y desarrollaron un modelo estadístico para integrar todas las dataciones hechas.

“Esta nueva cronología para Denisova nos da una línea del tiempo para la rica cantidad de datos generados por los colegas rusos sobre la historia arqueológica y medioambiental de la cueva durante los últimos tres ciclos interglaciares”, dijo Jacobs.

Y aunque la historia pareciera terminar aquí, no es así.

Los Homo sapiens también pudieron habitar la caverna, sugieren algunos análisis. Unos colgantes de hueso y herramientas, similares a los elaborados por humanos modernos en Europa, son de hace 49.000 a 43.000 años, de acuerdo con el grupo alemán de Douka, una atribución que discuten los rusos dado que en Altai no se han encontrado fósiles de humanos modernos allí: un hueso de homínino fue datado de hace 50.000 a 46.000 años pero no se logró atribuirlo a alguna especie en particular.

Una historia .increíble

Contexto de la Noticia

Los comienzos de las investigaciones

Los arqueólogos soviéticos comenzaron a revelar la historia de la cueva de Denisova a comienzos de los años 1980.

Desde entonces han hallado restos fragmentarios de cerca de una docena de antiguos humanos en ese lugar.

En 2010 un análisis de ADN reveló que uno de esos restos perteneció a alguien diferente a los neandertales y los humanos modernos.

La primera persona híbrida

En 2018 Denisova produjo un descubrimiento único: el análisis de un fragmento largo de hueso reveló el primer caso de un descendiente híbrido, de dos especies, denisovanos y neandertales. Una mujer, llamada Denny por los científicos: su madre era una neandertal, su padre un denisovano y vivió hace 100.000 años en este rincón siberiano.

Un encuentro motivo de especulación

Los humanos modernos estaban en Asia hace 50.000 años, pero la naturaleza de sus posibles encuentros con los denisovanos, si los hubo, son materia de especulación ante la ausencia de rasgos genéticos que lo confirmen.

Por eso no se sabe quién elaboró algunos de los artefactos hallados, según Tom Higham, de la Universidad de Oxford.

Una novedosa técnica estadística

Para determinar las edades más posibles de los fósiles arcaicos, investigadores de Oxford desarrollaron un modelo estadístico.

Este combina las series de edades por radiocarbono y uranio con información de la estratigrafía de los depósitos y las edades genéticas de los dos grupos de homíninos identificados allí, trabajo del Instituto Max Planck.

Cuándo vivieron esos individuos

Un estudio determinó la edad de los pobladores de la caverna. Así, el llamado Denisova 2 es el fósil más antiguo del sitio, de hace 194.400 años a 122.700.

Son antiguos los fósiles Denisova 5 (130.000 a 90.900 años) y Denisova 15 (130.300 a 91.400 años). Son más viejos que Denisova 11, también híbrido, de hace 118.100 a 79.300 años.

Ramiro Velásquez Gómez

Los temas de la ciencia, la astronomía y el medio ambiente con énfasis en cambio climático son mis campos de acción periodística. Con vocación por el mundo de los pequeños felinos y la defensa animal.

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