Un escarabajo con disfraz de hormiga

  • Un escarabajo Ecitophya simulans (primer plano) camina tranquilo, mimetizada, junto a una hormiga guerrera Eciton burcheliii. Un sorprendente caso de la evolución. FOTO Taku Shimada
    Un escarabajo Ecitophya simulans (primer plano) camina tranquilo, mimetizada, junto a una hormiga guerrera Eciton burcheliii. Un sorprendente caso de la evolución. FOTO Taku Shimada
Por Ramiro Velásquez Gómez | Publicado el 14 de marzo de 2017
en definitiva

En un proceso evolutivo que se ha repetido al menos una docena de veces, unos escarabajos se mimetizan entre las feroces hormigas guerreras para obtener ganancias alimenticias.

Si se parece una hormiga y huele como hormiga, debe ser... un escarabajo. Lo que parece chiste, no lo es.

Por el piso de nuestros bosques tropicales extensas colonias de hormigas guerreras caminan sin saber que el enemigo anda entre ellas. No es un traidor como en los ejércitos humanos. Es mucho más sofisticado.

Son escarabajos parásitos que han desarrollado varias veces en su evolución la habilidad de parecerse a las hormigas y de oler como ellas a través de cambios notables en la forma de su cuerpo, comportamiento y química de las feromonas para ganar la aceptación de su agresivo hospedero.

No se trata de mimos vivos como los que se ven por las calles de las ciudades imitando a los transeúntes o semejando estatuas vivas. No. Son escarabajos con un fin muy claro: darse un buen banquete con las crías de la colonia.

El descubrimiento de este fenómeno de evolución convergente fue publicado en Current Biology. Estos escarabajos surgieron al menos una docena de veces distintas de ancestros que no se parecían a las hormigas.

“Representan un nuevo y sorprendente sistema de evolución convergente”, en palabras del coautor de la investigación, Joseph Parker, de la Universidad de Columbia y el Museo Americano de Historia Natural. “Es una simbiosis elaborada, que ha evolucionado de una manera estereotipada múltiples veces”.

Estos mimos pertenecen a los Staphylinidae (estafilínidos), pero son diferentes a parientes cercanos: su más antiguo ancestro común vivió hace 105 millones de años, alrededor del tiempo en el cual los humanos se separaron de los ratones.

“Lo excepcional es que este sistema convergente es evolutivamente antiguo”, explicó Parker, hacia el Cretáceo temprano, mucho más antiguo que otros conocidos.

Para Parker y Munetoshi Maruyama, otro coautor, del Museo de la Universidad Kyushu el hallazgo desafía la hipótesis, de Stephen Gould, de que si se pudiera hacer que la evolución se repitiera, surgirían formas de vida distintas.

Los autores sugieren que aunque es imposible que el ancestro más común de estos escarabajos fuera un doble de esas hormigas, posiblemente tenía rasgos que permitiría a sus descendientes evolucionar con facilidad en parásitos de las guerreras.

Contexto de la Noticia

Paréntesis Flexibilidad corporal

Estos escarabajos poseen glándulas que segregan químicos defensivos, por lo que cuando encuentra un grupo de hormigas tiene más chances de sobrevivir que la mayoría de insectos. Y como son depredadores, las crías de la colonia de hormigas son un alimento atractivo

Estos rasgos, junto a un cuerpo flexible y capaz de evolucionar rápido en una forma de hormiga para engañar a los hospederos, les permitieron a los escarabajos infiltrar repetidamente las sociedades de hormigas guerreras de acuerdo con la nueva investigación.

Ramiro Velásquez Gómez

Los temas de la ciencia, la astronomía y el medio ambiente con énfasis en cambio climático son mis campos de acción periodística. Con vocación por el mundo de los pequeños felinos y la defensa animal.

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