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Ultrasonido para limpiar las aguas

  • Lorena Camargo muestra el reactor del equipo, en la Sede de Investigación Universitaria de la U. de A. FOTO Julio césar Herrera
    Lorena Camargo muestra el reactor del equipo, en la Sede de Investigación Universitaria de la U. de A. FOTO Julio césar Herrera
Por daniela jiménez gonzález | Publicado el 08 de mayo de 2019
Infografía
Ultrasonido para limpiar las aguas
en definitiva

Investigadores de la U. de A. patentaron un método para descontaminar agua con ultrasonido aplicando diferentes potencias y frecuencias en la degradación de contaminantes persistentes.

Ana Lorena Camargo, estudiante de la maestría en Ingenieria Ambiental, señala las burbujas que se forman al interior del reactor, un pequeño tubo de vidrio de un litro de capacidad. Las muestra con insistencia porque, en realidad, estas burbujas son la evidencia de un proceso eficiente para descontaminar el agua utilizando ultrasonido.

Desde una caja que hace las veces de “torre de control”, las ondas de este “ruido silencioso” se dispersan a través del agua. El oído humano es incapaz de escucharlas, pero su propagación por el líquido crea a las burbujas, que van creciendo hasta que implosionan a altas presiones y temperaturas. Y, tras la implosión, los contaminante no resisten, sino que se degradan.

Los procesos de oxidación avanzada—como se le conoce a estos métodos —no son nuevos, pero un equipo de la Universidad de Antioquia, liderado por la doctora en Ingeniería Ambiental Ainhoa Rubio Clemente, ha conseguido una patente por construir un equipo de este tipo más complejo y versátil.

Y esto es porque Rubio, con investigadores del Grupo de Diagnóstico y Control de la Contaminación —Gdcon—, y del Grupo de Energía Alternativa —GEA—, construyeron un equipo sonoquímico que incorpora varias frecuencias y potencias para la generación de ondas de ultrasonido, lo que ofrece un abanico más amplio para degradar los contaminantes del agua.

“Buscamos en el mercado, pero existían muchos equipos que te permiten operar a una sola frecuencia específica”, explica Edwin Lenín Chica Arrieta, coordinador del GEA, “entonces vimos la necesidad de crear uno que permitiera variar la frecuencia y potencia, ampliar el espectro, porque no todas las sustancias responden igual”.

A este modelo, explica Rubio, se le puede incorporar también una lámpara ultravioleta o un tubo de cuarzo, añadir peróxido de hidrógeno (agua oxigenada) y usar catalizadores como sales de hierro para tener una sinergia de procesos y aumentar la versatilidad del equipo.

Ahora, imagine que se aplica una crema en el rostro. Al ducharse, los componentes de este producto van a parar a las aguas residuales y llegan hasta las plantas de tratamiento, en donde las unidades de operación quizás sean capaces de retirar algunos de estos contaminantes, pero no todos.

El resto terminan en las quebradas, ríos y otros ecosistemas. Al final del ciclo, como dice Rubio, las plantas potabilizadoras tampoco pueden eliminarlos: esas son las aguas que usted estaría bebiendo. Ahí es cuando procesos avanzados como el de este equipo, alternativos a los convencionales, resultan claves. Especialmente cuando se trata de contaminantes emergentes, como la crema para el rostro y otros productos de aseo o fármacos como los antibióticos.

Rubio añade que muchos de esos contaminantes ni siquiera están legislados y pasan campantes los controles en las plantas de tratamiento.

Así que esta patente es un paso inminente para atacar estas sustancias tóxicas, una disputa que ya ganan las ondas de ultrasonido y que se queda corta por los métodos tradicionales .

Contexto de la Noticia

Paréntesis El siguiente reto: escalarlo

Ainhoa Rubio explica que el paso siguiente es escalar el equipo para que pueda usarse por empresas e industrias. “Hemos estado hablando con algunas empresas para ver de qué manera podríamos trabajar”. El profesor Edwin Chica indica que problema de este tipo de procesos es que tienen un mayor consumo energético y de reactivos, por eso no se han alcanzado a masificar en la industria. “Ahí el grupo puede involucrarse en tener una fuente alterna de bajo costo y bajas emisiones para la generación de la energía que requieren esos procesos. Por ejemplo, paneles solares y sistemas eólicos”, afirma.

Daniela Jiménez González

Periodista del Área Metro. Me interesa la memoria histórica, los temas culturales y los relatos que sean un punto de encuentro con la ciudad en la que vivo, las personas que la habitan y las historias que reservan.

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